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1835-1921

"Un génie inconstant..."

Pierre Guillaume et moi plaisantons sur le fait que James Tubbs fabriquait un arc par jour et buvait une bouteille de whisky par jour - la qualité de l'arc dépendant entièrement de celui des deux qu'il terminait en premier !

James Tubbs

Cette magnifique photo de lui, octogénaire, laisse certainement entrevoir une pratique professionnelle quelque peu chaotique, le chapeau tordu, le pardessus et la cravate suggérant quelqu'un qui ne se soucie pas vraiment de savoir quel jour de la semaine on est, s'il va à la pêche ou à un enterrement.

Mais nous lui faisons une injustice et nous le savons. Le fait est que toute personne capable de produire des arcs aussi remarquables au cours d'une vie professionnelle de 70 ans mérite le respect et l'admiration. Ses meilleurs archets égalent les meilleurs archets fabriqués par n'importe quel fabricant à n'importe quelle époque. Leurs qualités de jeu sont uniques, profondes et douces, mais aussi pleines d'énergie.

Un arc Tubbs est également unique dans sa conception et immédiatement reconnaissable - la combinaison de l'élégance et de l'utilité étant l'expression d'un esprit singulier et volontaire.

Il est juste de dire que peu de fabricants sont aussi furieusement inconsistants que Tubbs, et il m'a fallu un certain temps avant que mes yeux ne s'ouvrent. La première douzaine d'archets que j'ai essayés étaient tous du type "whippy sticks" que Wm. Retford décrit avec férocité comme n'étant bons que pour "les demoiselles de Mayfair". Ces archets sont incapables de jouer en staccato et se flétrissent à la moindre pression. Il y a également un problème connu avec la tête et la hausse qui ne sont pas enroulées, comme le disaient les anciens menuisiers - la plupart des gens ne s'en aperçoivent que lorsqu'ils posent l'archet à plat sur une table.

Mais à un moment donné, j'ai trouvé un arc vraiment génial entre mes mains et j'ai découvert qu'il s'agissait d'un Tubbs. Depuis lors, je suis devenu accro, et bien que l'on ne puisse pas prétendre que tous les arcs valent la peine d'être possédés, les bons sont imbattables. En regardant nos ventes de ces dernières années, je ne suis pas surpris de découvrir que nous avons vendu plus d'arcs Tubbs que d'arcs de tout autre fabricant.

De nombreuses informations biographiques sur James Tubbs sont disponibles en ligne et il n'est pas nécessaire de les régurgiter. J'ai pensé qu'il serait utile, dans le cadre de cet article, de souligner certaines des caractéristiques d'un Tubbs et de spéculer un peu sur l'intelligence qui a guidé la fabrication de ces arcs remarquables.

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La quintessence de l'archet Tubbs a mis un certain temps à évoluer. On en retrouve des caractéristiques même dans les travaux antérieurs réalisés pour son père et pour Dodd, par exemple dans la virole très reculée de la hausse de cet archet d'alto de Dodd.

D'autres exemples anciens montrent des expériences ou des points de style qui ont été progressivement éliminés, comme ce demi-montage influencé par Dodd sur un arc fabriqué pour WE Hill vers 1860.

ou une forme de tête et un choix de bois très peu caractéristiques sur ce WE Hill plus tardif.

L'arc classique de Tubbs est donc né du processus habituel d'essais et d'erreurs, de raffinement et de réflexion que l'on retrouve dans le travail de tout fabricant ayant une longue carrière. Retford résume bien la situation : "L'arc Tubbs est un produit direct. Il n'y a pas de maniérisme idiot, la conception étant entièrement pratique et efficace".

L'efficacité à laquelle Retford fait référence se situe à la fois au niveau de la fabrication et de l'utilisation. Un exemple parfait est la virole sans coin que l'on trouve dans la plupart des arcs Tubbs non modernisés ...

Si vous êtes prêt à suivre les règles que Tubbs vous impose, l'arc est rapide et facile à recoiffer. Mais si vous êtes un peu imbu de votre personne ou si vous pensez que vous savez mieux que les autres, ce sera complètement exaspérant. C'est pour cette raison que la grande majorité des arcs Tubbs ont été "améliorés" pour s'adapter à une approche plus dissipée ou individualiste du recoiffage. Le diplômé moyen de l'école VM semble s'offusquer qu'on lui dise combien de crins devraient tenir sur un arc donné...

Les gens pensent que Tubbs était un personnage difficile. On sait qu'il aimait boire, on suppose qu'il s'est brouillé avec Hill et on sait qu'à chaque fois qu'il en avait l'occasion, il rebaptisait les arcs de la marque WE Hill avec sa propre marque Jas. Tubbs. Si l'on ajoute à cela la rigueur et la discipline qui présidaient à sa fabrication, il est facile de l'imaginer comme un solitaire acariâtre.

Personnellement, je pense qu'il a dû être fortement influencé par sa situation familiale. Il était l'aîné d'une famille de 11 enfants, dans un environnement très pauvre - il a dû voir le peu d'espace qui lui était accordé sur la planète progressivement empiété par les autres. Cela l'a peut-être rendu obstiné, et c'est peut-être pour cela qu'il préférait être seul dans son propre espace.

Philip Kass souligne que sept des frères et sœurs Tubbs travaillaient comme archetiers et que, vers 1878, James a dû changer sa marque de J. Tubbs à Jas. Tubbs afin de différencier son travail de celui de son frère John, qui connaissait un certain succès à New York.

Il n'est pas difficile d'imaginer un personnage évoluant à partir de tout cela, un peu piquant, souhaitant que les choses soient "juste comme il faut". Sa fabrication d'arcs est certainement devenue plus rationnelle et plus uniforme, et au milieu des années 1880, l'arc Tubbs était tout à fait prévisible.

Les baguettes sont rondes, généralement teintées en brun foncé ou en noir. La face est en argent, avec un nez légèrement plus haut pour permettre d'épingler la face à l'avant - la plupart des arcs Tubbs ont encore leur face argentée d'origine, et c'est un mystère de savoir pourquoi les autres fabricants n'ont pas suivi cet exemple. La hausse est munie d'un œil en perle et le bouton de réglage (inhabituellement long mais très facile à saisir) est en argent.

Certains archets montés en or ne sont pas teintés pour mettre en valeur la qualité du bois. Il existe également des archets en métal ciselé, souvent gravés de façon exquise, mais dont le dessin est gravé dans la pierre. Voici une belle grenouille provenant d'un arc monté en or qui a sans doute été réalisé sur commande ...

Au cours des deux dernières décennies de la vie professionnelle de Tubbs, il n'y a pas eu de changements significatifs dans son travail, si ce n'est l'élimination des yeux en perle au profit d'une simple grenouille en ébène. Il existe plusieurs théories pour expliquer ce choix, une baisse de la vue ou une autre incapacité. Je préfère croire que Tubbs trouvait les yeux superflus et qu'il préférait regarder une surface d'ébène noir plutôt qu'un stupide morceau de paillettes !

En regardant cet archet d'alto plus tardif, je ne suis pas en désaccord ...

Et pourtant, nous devons nous pencher sur la question de l'incohérence - comment se fait-il que quelqu'un d'aussi talentueux ait produit autant d'arcs horribles ?

Il est juste de dire que ces bâtons fouettés se limitent en grande partie aux années 1880/90, époque à laquelle son travail était très demandé et dont le prix était assez élevé. Tubbs était un artisan, un travailleur motivé et discipliné qui produisait énormément, et non un créateur précieux.

Nous avons une conception très moderne des luthiers et des archetiers, que nous considérons comme des "artistes", des géants entêtés qui poursuivent leur idéal avec l'impitoyabilité de Beethoven. Mais la réalité était bien plus qu'une pile de pernambouc, un rendement quotidien à atteindre et des bouches à nourrir. L'archet plus souple utilisait le bois le plus faible - ne pas gaspiller, ne pas vouloir - et de tels archets étaient idéaux pour les dillettantes amateurs qui pouvaient aimer gratter un peu de Schubert le dimanche, mais qui s'aventuraient rarement en dehors de la première position et préféraient s'asseoir à l'arrière, s'il vous plaît, si c'est possible ?

Et Tubbs est loin d'être le seul fabricant pour qui le mieux était l'ennemi du bien - Dominique Peccatte, peut-être le plus idolâtré de tous les fabricants français, a produit son lot de baguettes en bois de brésil que vous ne souhaiteriez pas à votre pire ennemi. Et Maline - ne me laissez pas commencer !

Pour moi, il ne fait aucun doute que James Tubbs était l'un des plus grands. Ses archets d'alto sont sublimes et très appréciés, et les violonistes qui essaient un très bon Tubbs n'ont pas tendance à revenir en arrière. Nous aimons Tubbs, et nous ne sommes pas les seuls...

Article de Martin Swan, juin 2019


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